Le bruit de la circulation affecte le développement cognitif des enfants, selon une étude

Le bruit de la circulation affecte le développement cognitif des enfants, selon une étude

Une nouvelle recherche, basée sur des milliers d’étudiants à Barcelone, établit un lien entre la pollution sonore et la diminution de la capacité d’attention et de la mémoire de travail.

Pendant deux années scolaires, un groupe de chercheurs a mesuré les nuisances sonores causées par la circulation dans des dizaines d’écoles à Barcelone, dans la région espagnole de Catalogne. Les résultats de l’étude, récemment publiés dans PloS Medicine , montrent que le bruit de la circulation affecte négativement le développement cognitif des enfants. Plus les décibels enregistrés sont élevés, plus les écoliers réussissent aux tests cognitifs.

L’étude, menée par des scientifiques de l’institut de recherche ISGlobal de Barcelone, a enregistré le niveau de bruit dans 38 écoles de Barcelone avec des sonomètres. Le niveau de bruit a été mesuré en décibels (dB), avec des enregistrements effectués dans la rue de l’école, la cour de l’école et à l’intérieur des salles de classe. Ce processus s’est déroulé deux jours d’école par semaine pendant une période de 12 mois, qui englobe deux années scolaires. Parallèlement à l’enregistrement du niveau de bruit, les chercheurs ont effectué des tests cognitifs à quatre étapes différentes de la période de 12 mois. Les tests ont été effectués sur 2 680 écoliers âgés de 7 à 10 ans et visaient à mesurer les performances de deux aspects cognitifs clés : l’attention et la mémoire de travail. « Le premier fait référence au temps qu’il faut aux enfants pour réagir à un stimulus », explique la chercheuse María Foraster, auteure principale de l’étude. La seconde, dit-elle, s’apparente à la mémoire RAM, la mémoire à court terme d’un ordinateur où les données sont temporairement stockées. « Quand nous allons traverser une rue, nous recevons beaucoup d’informations que nous devons traiter, les voitures qui arrivent, ce vélo, le feu tricolore, les autres piétons… Une fois que nous avons traversé la rue, nous l’effaçons », explique Foraster.

Selon l’étude de Barcelone, la capacité d’attention et la mémoire de travail sont affectées par le bruit de la circulation. La recherche a révélé qu’après un an, le développement des deux capacités cognitives était plus lent chez les élèves de sexe masculin et féminin qui fréquentaient des écoles où la pollution sonore était plus importante en raison de la circulation. Par exemple, dans les écoles où le niveau de bruit extérieur était supérieur de 5 dB à la moyenne, la mémoire de travail des élèves était 11,4 % plus lente que la moyenne. Le même effet a été observé dans la durée d’attention : les élèves exposés à des niveaux de bruit supérieurs de 5 dB à la moyenne ont enregistré 4 % d’inattention en plus que la moyenne. Mais les résultats les plus spectaculaires ont été observés dans les tests de mémoire de travail dite complexe, dans lesquels les étudiants doivent gérer plus d’informations. Dans ces tests, il y a eu une baisse de 23,5% par rapport à la moyenne à ce même niveau de bruit.

« Il s’agit de la première étude à évaluer l’impact du bruit sur la cognition des enfants, mesuré à la fois en classe et en dehors de l’école », déclare Foraster. Les enregistrements sonores moyens étaient de 63,6 dB dans la rue de l’école, 53,5 dB dans la cour et 38,6 dB dans les salles de classe. Le chercheur rappelle que selon les directives de l’Organisation mondiale de la santé, « les niveaux de bruit de la circulation ne doivent pas dépasser une moyenne de 53 dB pendant la journée ».

Les travaux ont comparé les niveaux de pollution sonore dans les écoles avec ceux enregistrés dans les habitations. Dans ce dernier cas, ils ne voient aucune relation entre la pollution sonore à la maison et le développement cognitif. « Cela pourrait être dû au fait que l’exposition au bruit à l’école est plus nocive car elle affecte les fenêtres vulnérables pour les processus de concentration et d’apprentissage », explique Foraster. Il faut tenir compte du fait que l’étude a utilisé la carte du bruit de la circulation routière de Barcelone pour estimer le niveau de bruit à l’intérieur de chaque logement, et non sur des enregistrements effectués à l’intérieur des résidences. En tant que tel, la possibilité que le bruit de la circulation à la maison affecte également la cognition ne peut être exclue.

Le résultat peut-être le plus frappant des travaux est que les pics de bruit (le passage d’un poids lourd, le klaxon d’un klaxon…) ont un effet négatif plus important que les niveaux de bruit soutenus, même s’ils sont élevés. Dans l’analyse de la rue, un niveau de bruit moyen plus élevé et une plus grande fluctuation des niveaux de bruit devant l’école étaient associés à de moins bons résultats à tous les tests. Une plus grande fluctuation des niveaux de bruit à l’intérieur de la salle de classe était également liée à de mauvais résultats. Cependant, les enfants exposés à des niveaux de bruit moyens plus élevés dans la salle de classe n’ont obtenu de moins bons résultats que les élèves des classes plus calmes en ce qui concerne la capacité d’attention, mais pas la mémoire de travail.

« Ce résultat suggère que les pics de bruit à l’intérieur de la salle de classe pourraient être plus perturbateurs pour le développement neurologique que le nombre moyen de décibels. Ceci est important, car cela renforce l’hypothèse selon laquelle les caractéristiques du bruit peuvent avoir plus d’influence que les niveaux moyens, alors qu’actuellement les politiques [contre la pollution sonore] ne sont basées que sur des décibels moyens », explique Foraster.

Les experts du Science Media Center au Royaume-Uni soutiennent les conclusions de l’étude de Barcelone, qui, selon eux, est bien documentée. Anna Hansell, professeur d’épidémiologie environnementale à l’Université britannique de Leicester, déclare que « les résultats sont cohérents avec les preuves de l’impact du bruit des avions dans les écoles, montrant que des niveaux élevés affectent la compréhension de la lecture et l’hyperactivité ».

Iroise Dumontheil, professeur de neurosciences cognitives à l’Université de Londres, soutient que « l’étude soigneusement conçue menée à Barcelone fournit des preuves convaincantes d’un impact négatif du bruit de la circulation sur le développement de la cognition chez les enfants du primaire ». Elle ajoute : « Considérant que de nombreux enfants européens vivant dans les grandes villes sont exposés à des niveaux élevés de bruit du trafic routier, cette étude a des implications pour les politiques publiques visant à réduire la pollution sonore à proximité des écoles.

Jordi Sunyer est chercheur à ISGlobal et coordinateur du projet BREATHE, qui a étudié l’impact de la pollution de l’air par les émissions des voitures sur les écoliers. Cette recherche sur la pollution sonore fait partie de ce projet. « Nous n’avons pas été en mesure de faire une analyse détaillée du bruit jusqu’à présent et ce qu’elle montre, c’est qu’en plus de l’effet de la pollution de l’air sur le développement neurologique des enfants, le bruit de la circulation a un effet supplémentaire indépendant. Les estimations que nous faisions alors de l’impact du trafic étaient sûrement sous-estimées.

Depuis la fin officielle de BREATHE en 2016, des études menées aux Pays-Bas et au Royaume-Uni ont reproduit les résultats de l’étude de Barcelone, explique Sunyer. De plus, à la suite de la recherche, les autorités de plusieurs villes comme Londres et Paris ont lancé des mesures pour réduire le bruit à proximité des écoles. La leçon à retenir, conclut le scientifique, « c’est que si les administrations ne parviennent pas à réduire les niveaux moyens de nuisances sonores en ville, elles devraient au moins stratégiquement mener des interventions de proximité autour des écoles, comme cela se fait déjà, par exemple dans Londres. »

Source : elpais

actusantemag

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