Certains cancers sont évitables avec un vaccin – un virologue explique

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Un cinquième. Près de 20 % des cancers dans le monde sont causés par un virus.

Ces virus ne causent le cancer que longtemps après avoir initialement infecté une personne. Au contraire, les virus enseignent aux cellules qu’ils prennent en charge comment échapper au processus biologique naturel de la mort cellulaire . Cette stratégie met ces cellules altérées sur la voie d’autres changements génétiques qui peuvent causer des années de cancer à part entière .

En tant que microbiologiste et chercheur sur les virus , je cherche à comprendre comment les virus affectent les cellules vivantes et la santé des personnes infectées. Ces virus particuliers sont uniques et intéressants, à la fois pour leurs effets sur les patients et en raison des moyens potentiels de les traiter ou de les prévenir.

Le paysage viral

Tous les virus connus peuvent être classés dans l’une des 22 familles distinctes. Cinq de ces familles sont dites « persistantes », car une fois qu’une personne est infectée, le virus reste dans son corps à vie. Un exemple est le virus de l’herpès qui cause la varicelle chez les enfants et peut réapparaître plus tard dans la vie sous forme de zona. Cette capacité à survivre à long terme aide le virus à se propager d’une personne à l’autre.

Il existe sept virus connus qui peuvent causer le cancer. Cinq d’entre eux appartiennent à des familles de virus persistants. Le virus du papillome humain , communément appelé VPH et connu pour causer le cancer du col de l’utérus, appartient à la famille des papillomes. Le virus d’Epstein-Barr , responsable des lymphomes de Hodgkin, et le virus associé au sarcome de Kaposi , appartiennent tous deux à la famille de l’herpès. Le virus T-lymphotrope humain , qui peut provoquer un type de leucémie, est ce qu’on appelle un rétrovirus. Et le virus du polyome à cellules de Merkel , qui cause le carcinome à cellules de Merkel, appartient à la famille des polyomes.

Ces cinq virus contiennent tous un code génétique pour une ou plusieurs protéines qui enseignent aux cellules comment éviter la mort cellulaire, les immortalisant efficacement et favorisant la croissance cellulaire. Les cellules cancéreuses qui se développent à partir de ces virus oncogènes contiennent toutes les informations génétiques de leurs virus d’origine, même lorsqu’elles apparaissent des années après l’infection initiale. Mais seul un petit pourcentage de personnes infectées par l’un de ces cinq virus oncogènes développent finalement le cancer à part entière qui lui est associé.

Les deux autres virus, l’hépatite B , de la famille hepadna , et l’hépatite C , de la famille flavi , sont quelque peu différents. La plupart des personnes infectées par ces virus sont capables de combattre l’infection grâce à leur propre immunité et d’ éliminer le virus .

Cependant, chez les personnes qui ne sont pas en mesure de combattre l’infection, les infections à long terme de ces virus provoquent souvent des lésions hépatiques importantes. Ces personnes risquent de développer un type de cancer du foie appelé carcinome hépatocellulaire, car les tentatives du corps pour réparer le tissu hépatique endommagé augmentent le risque de mutation liée au cancer. Les virus eux-mêmes n’apprennent pas aux cellules hépatiques à devenir immortelles ou à se transformer, comme les cinq autres virus oncogènes le font aux cellules qu’ils ciblent.

Ces cancers d’origine virale constituent de graves menaces pour la santé. Le carcinome hépatocellulaire , par exemple, tue environ 800 000 personnes par an , ce qui en fait le troisième cancer le plus meurtrier au monde. Environ les trois quarts des personnes tuées ont eu des infections par le virus de l’hépatite dans le passé.

Le VPH est tout aussi dangereux. Le cancer du col de l’utérus qu’il provoque tue quelque 311 000 personnes par an dans le monde, ce qui en fait le cancer le plus meurtrier chez les femmes jusqu’à récemment. Ce nombre comprend 36 000 femmes aux États-Unis . Mais le VPH ne met pas seulement les femmes en danger. Un nombre similaire de personnes aux États-Unis meurent chaque année de cancers de l’anus et de la gorge liés au VPH.

Les raisons de l’optimisme

Le premier vaccin viral protégeant contre l’infection au VPH et ses cancers associés a été approuvé aux États-Unis en 2006. Il s’est avéré très efficace pour prévenir à la fois l’infection au VPH et le développement ultérieur du carcinome du col de l’utérus .

Les vaccins contre le VPH sont désormais largement disponibles dans le monde entier. Le vaccin contre le VPH est sûr, avec des effets secondaires très légers . Il est recommandé pour les enfants à partir de 11 à 12 ans , car différents individus deviennent sexuellement actifs à différents âges. Les effets protecteurs du vaccin durent au-delà de  10 ans , et des injections de rappel sont disponibles.

Les personnes âgées – généralement jusqu’à 26 ans – peuvent également recevoir le vaccin contre le VPH. En prévenant l’infection en premier lieu, le vaccin prévient également les cancers ultérieurs qui peuvent résulter d’une infection virale.

Le vaccin contre le virus de l’hépatite B a connu un succès similaire sur une plus longue période. Introduit en 1986, il a été reconnu comme le premier vaccin anticancéreux . Depuis lors, plus d’un milliard de personnes dans le monde l’ont reçu. Le vaccin s’est avéré extrêmement sûr et efficace .

Les vaccins sauvent des vies

Le nombre de cancers évités et de vies sauvées grâce aux vaccins contre le virus de l’hépatite B et le papillomavirus humain est énorme et indiscutable. Pourtant, comme pour la résistance aux vaccins COVID-19, la réticence à la vaccination est un problème permanent. En 2019, 46 % des adolescents âgés de 13 à 17 ans aux États-Unis n’avaient pas reçu les vaccins contre le VPH recommandés . En 2020 dans le Mississippi, la couverture vaccinale contre le VPH chez les adolescents a atteint un maigre 32 %.

Mais les États-Unis sont mieux lotis que certains autres pays industrialisés. Au Japon, le taux actuel de couverture vaccinale contre le VPH chez les adolescents est inférieur à 1 % en raison de fausses déclarations d’événements indésirables en 2013. Malgré le discrédit définitif et répété de ces affirmations , la couverture vaccinale au Japon n’a pas rebondi.

Les campagnes de vaccination ont éradiqué la variole et effectivement éliminé la poliomyélite , la rougeole et certaines autres maladies infectieuses. Espérons que les efforts en cours en matière de vaccins pourront également faire des cancers induits par le VPH et des cancers induits par le virus de l’hépatite B une chose du passé.

Source : conversation.com

actusantemag

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